Klinkende formules

NASA wiskunde goeroe en computer programmeur Robert O. Shelton beschouwt zichzelf als gelukkig, ondanks dat hij op elf-jarige leeftijd volledig blind werd. Gelukkig, omdat zijn ouders en leraren zijn aanleg voor wiskunde ontdekten, en hem de mogelijkheid verschaften om zijn talent te ontwikkelen.

Shelton werd geboren met congenitaal glaucoom, een conditie die tegenwoordig met laser-chirurgie is te verhelpen, maar waar in de jaren vijftig nog geen antwoord op bestond. Nadat hij als kind zo’n kleine veertig oogoperaties had ondergaan, was hij naar eigen zeggen blij dat hij eindelijk blind was.

‘Voor ik blind werd, was ik een slim kind, maar behoorlijk lui’, vertelt Shelton. ‘Mijn moeder zei, dat ik nu andere spieren moest gaan gebruiken, die tussen m’n oren. Ze zei, dat ik ondanks mijn blindheid alles zou kunnen, alleen dat ik er wat harder voor zou moeten werken’.

Als kind had Shelton er plezier in gehad, om samen met zijn vader, een technisch ingenieur, in de garage van het huis te knutselen. Alles wat demontabel was, werd uit elkaar genomen, om te kunnen zien hoe het werkte. Nadat hij blind was geworden, ging hij hier mee door, alleen op een andere manier. De schroefjes en moertjes werden vervangen door wiskundige formules en natuurkundige wetten, die uitleggen waarom iets werkt.

Shelton behaalde zijn bachelor’s, master’s en doctorale graden op Rice University in Houston in 1971, 1973 en 1975. Gedurende de laatste jaren van zijn studie werkte hij bij het Johnson Space Center (JSC) in Houston, waar hij meewerkte aan de ontwikkeling van de navigatiesystemen van de Space Shuttle.

‘NASA staat erom bekend gehandicapten in dienst te nemen’, vertelt Shelton. ‘Ze verschaften me de hulp en gereedschappen die ik voor m’n werk nodig had. Dat maakte het makkelijk’.

In 1987 vroeg NASA hem te gaan werken aan Artificiële Intelligentie projecten bij JSC Software Technology Branch, in Texas. Daar werd de apparatuur ontwikkeld die gebruikt werd om de signalen van de Space Shuttle te ontvangen en deze data te verwerken.

Tegenwoordig gebruikt Shelton zijn expertise om het ‘NASA learning technologies project’ te ondersteunen. Hij ontwikkeld ‘tools’ die leraren en leerlingen helpen bij de technische studie. Deze tools zijn beschikbaar via verschillende websites, en Shelton heeft ervoor gezorgd, dat deze toegankelijk zijn voor mensen met een handicap.

‘Ik wil dat zowel ziende als blinde studenten toegang hebben tot deze leerhulpmiddelen’, aldus Shelton. ‘Verder moeten deze tools bruikbaar zijn voor alle studenten. Op de websites wordt het in dienst nemen van een gehandicapte gestimuleerd’, voegt hij toe.

De website staat vol met aantrekkelijke activiteiten. Zo kunnen studenten aan de slag met een op afstand bedienbare maan-rover, gesimuleerde omgevingen en op techniek gebaseerde spellen, die met studenten uit het hele land kunnen worden gespeeld. Verder zijn er software tools te vinden, die het leraren makkelijk maken om hun lesagenda bij te houden.

Shelton’s team werkt nu aan een tool, die het wiskunde studenten mogelijk moet maken, om figuren en formules te horen, zodat de blinde student niets meer hoeft te missen. De methode maakt gebruik van geluid. Objecten op het scherm wordenweergegeven door klanken die de vorm en dichtheid hoorbaar maken. Dit doet sterk denken aan de ‘vOICe’ software, die is ontwikkeld door Peter Meijer, een Nederlandse wetenschapper, werkzaam bij Philips. Ook deze software zet beelden om in geluid.

De NASA website met het ‘learning technologies project’ is te vinden op:
http://prime.jsc.nasa.gov

De vOICe vind je op:
http://www.seeingwithsound.com

Bron:
BlinfoMail november 2003

 

Reacties

Geen reacties tot nu toe.
 

Over Challenge-Media

Challenge-Media: Een kritische kijk op nieuws voor mensen met een functiebeperking.

Onbeperkt informatief: Omdat een handicap onze blik op nieuws niet vertroebelt.