Een gevoelige muis

De afgelopen jaren vonden er verbazingwekkende verbeteringen voor visueel gehandicapten plaats. Vandaag hebben blinden veel mogelijkheden die ook zienden ter beschikking staan. De belangrijkste reden hiervoor: de macht van de personal computer.

Arnold Roth, de CEO van VirTouch, een Israëlisch bedrijf dat zich specialiseert in computertechnologie voor visueel gehandicapten, legt uit dat de huidige PC’s en internet blinden zo ongeveer iedere tekst laten lezen die ze maar willen. Maar dat er nog uitdagingen in het verschiet liggen.

“Tekst en cijfers zijn in grote mate toegankelijk voor blinden die braille kennen en in staat zijn met computers te werken. Ze kunnen het ook horen via softwarematige spraak,” vertelt Roth aan ISRAEL21c. “Maar als je verder kijkt dan de tekst, stuit je op problemen. Dingen zoals plaatjes, foto’s, kaarten, grafieken en tabellen. Er is voor deze onderdelen geen andere oplossing dan ze uit te printen door gebruikmaking van hele dure print apparatuur. Het draagt niet erg bij aan de interactiviteit.”

Vorig jaar lanceerde VirTouch een op een muis lijkend apparaatje, VTPlayer genaamd. Even nieuw, uniek en gepatenteerd als interactief, opent het voor blinde computergebruikers de deur naar leren en ontspanning via de computer. Voortbouwend op het succes van het originele apparaat lanceert VirTouch nu een nieuw stuk software voor toegankelijkheid voor blinden op het gebied van computer afbeeldingen zonder tekst, dat volgens Roth even revolutionair zal blijken voor de miljoenen Amerikaanse blinden als vroeger het brailleschrift.

“Wat onze nieuwe technologie doet, is het voor blinden mogelijk maken via hun vingertoppen dingen te zien zoals plaatjes, foto’s, kaarten, grafieken, tabellen en stroomschema’s. Dagelijkse dingen die nu buiten de mogelijkheden van blinden liggen,” zegt Roth.

Het is een hele sprong voor een bedrijf dat zich tot nu toe geconcentreerd heeft op software en spelletjes voor blinde kinderen. VirTouch, dat werd gesticht in het midden van de jaren negentig, is het geesteskind van Dr. Roman Gouzman, een cognitief psycholoog afkomstig uit de vroegere Sovjet-Unie. Gouzman vormde een team van software en hardware ontwikkelaars en zocht actief naar de inbreng van blinden, waarbij hij veel blinde kinderen betrok.

“In de begindagen van VirTouch kwamen we met technologie die bedoeld was om een volkomen leeg marktsegment te vullen: vermaak voor blinde kinderen. Na wat misstappen ontwikkelden we een apparaat dat uitstekend aan dat doel tegemoet komt en dat het heel goed doet,” zegt Roth. Hij voegt er aan toe, dat hij, als vader van een blind kind, een bijzondere affiniteit voelt met de producten van VirTouch.

De VTPlayer was van origine de combinatie van een hardware/software product dat VirTouch ontwikkelde als een unieke manier voor blinde kinderen om braille te leren en plezier te hebben, terwijl ze belangrijke cognitieve vaardigheden konden ontwikkelen zoals oriëntatie en ruimtelijk inzicht. Het maakt het voor een blind kind mogelijk samen met een ziende te spelen op dezelfde computer.

VirTouch introduceerde het op kinderen gerichte product op de ATIA, een beurs voor toegankelijke technologie in Orlando, Florida in januari 2003, en een Europese versie met support voor meerdere talen op de SightCity expositie in Frankfurt in mei 2003. Samen met vijf software applicaties en verschillende mogelijkheden, wordt het verkocht voor $695 (ongeveer 570 euro).

“Toen we de VTPlayer demonstreerden tijdens een show in Californië, kwam Stevie Wonder langs. Hij ging zitten om niet meer weg te gaan. Hij was zo gegrepen door het product, dat het erop uitdraaide dat hij het showmodel kocht,” vertelt Roth.

“Onze doorbraak is gedeeltelijk ontwerp en gedeeltelijk psychologie. De hardware – de op een muis lijkende VTPlayer – geeft blinde volwassenen en kinderen een tactiel idee van wat er op het computerscherm gebeurt, door hun vingertoppen te stimuleren. Op hetzelfde moment laat de software voor Windows die we hebben ontwikkeld, hen via het gehoor en hun cognitieve mogelijkheden het gat opvullen dat door hun visuele handicap wordt veroorzaakt,” aldus Roth.

De VirTouch’s tactiele muis is zilverkleurig en een beetje groter dan een gewone computermuis. Hij heeft alle functies van de normale Windows muis, naast zijn unieke mogelijkheden als een tactiel multimedia apparaat. Hij heeft een optische sensor, vier duimtoetsen en twee in de muis vervatte tastveldjes waarop de vingers van de gebruiker rusten. Elk tastveld bestaat uit 16 kleine vibrerende pinnetjes. Een standaard USB (Universal Serial Bus) stekker zorgt voor de aansluiting op de pc.

De eerste generatie van VTPlayer software bestaat uit een groeiende familie van software applicaties voor Windows, heel grafisch en van een aantrekkelijk ontwerp, allemaal door acteurs ingesproken met sound tracks en met ingebouwde kenmerken die het cognitieve psychologische accent aangeven, dat VirTouch legt op de ontwikkeling van al zijn producten.

Met gebruikmaking van dezelfde basis hardware en software, heeft VirTouch zich in het afgelopen jaar geconcentreerd op het uitbreiden van de mogelijkheden om er een gebruiksvoorwerp van te maken dat volgens Roth “niet minder belangrijk zal zijn dan een brailleregel zoals die nu door blinde mensen wordt gebruikt”.

“De lancering vorig jaar van de VTPlayer bood ons een fantastisch platform om op te kunnen experimenteren. Gedurende de afgelopen negen maanden hebben we geprobeerd buiten de gebaande paden te denken, en te komen met tactiele manieren om blinde mensen toegang tot informatie te geven die tot nu toe onbruikbaar voor hen was – en dat door gebruikmaking van een product waarvan men dacht, dat het alleen voor spelletjes was,” zegt Roth.

“Op de dag dat Saddam Hussein gevangen werd genomen bijvoorbeeld, was ik toevallig in het Noord-Westen van de Pacific waar ik een afspraak had met een blinde ondernemer. Ik wilde hem laten zien wat onze technologie kon doen. Ons onderzoeks- en ontwikkelings-team in Jeruzalem werkte de hele ochtend, (dus ’s nachts voor ons), door om webpagina’s te maken die verhalen van persbureaus, foto’s en kaarten met betrekking op de gevangenneming bevatten. Ze maakten het geheel tastbaar en zetten het op een besloten deel van onze website. Tegen de tijd dat ik die morgen met de blinde man mijn afspraak had, kon ik zeggen: ‘Laten we eerst even gaan zitten om samen naar iets nieuws te kijken.’ Hij ‘zag’ tastbare afbeeldingen van de Iraakse leider voor en na diens scheerbeurt, samen met gesproken en braille tekst rapportages. Zijn vingers exploreerden een schematisch diagram van het éénmansgat waar de Iraakse leider was gevonden, met gesproken commentaar hoorbaar op de juiste momenten. Zijn verrassing en onverholen opwinding maakten het onderhoud tot een groot succes.”

Naast het plezier dat blinde mensen zullen hebben in het kunnen bekijken van foto’s en kaarten, zijn er hele praktische aspecten aan de VTPlayer’s nieuwe mogelijkheden. Volgens Roth zijn persoonlijke mobiliteit en navigatie hele belangrijke onderwerpen voor veel blinden. VirTouch staat op het punt om een tactiele interface te lanceren voor digitale informatie van kaarten, of zogenaamde ‘Geographical Information Systems’ (GIS).

“Blinden kunnen naar dezelfde sites gaan die jij of ik op het web bezoeken en ze zullen in staat zijn om kaarten te gebruiken die gemaakt zijn voor algemeen gebruik door zienden, zonder aanpassingen, nodig voor het specifiek gebruik door blinden. Visueel gehandicapten kunnen voelen wat er te zien is en het ervaren in een tastbare vorm,” vertelt Roth. “Dat is precies wat toegankelijkheidstechnologie eigenlijk zou moeten doen.”

Een andere grafische uitdaging die de VTPlayer aangaat, ligt op het gebied van kunst, waar blinde gebruikers de klassieken kunnen zien met behulp van VirTouch’s tactiele technologie.

“Hoewel het nog vroeg is om te zeggen dat we commerciële relaties hebben, zijn we voor een gesprek uitgenodigd door enkele belangrijke musea en galeries en de reacties zijn positief. Jammer genoeg zien veel mensen het genieten van visuele kunst eerder als een leuke extra, dan als een must. Maar kunst staat symbolisch voor een grotere hoeveelheid van zaken die we mogelijk maken. Het toegankelijk maken van afbeeldingen voor blinden. Dat is iets waar we trots op kunnen zijn,” aldus Roth.

Roth schat dat de vernieuwde VTPlayer met zijn grafische technologie in de zomer voor de Amerikaanse consument beschikbaar zal zijn.

“Vandaag verkopen we een ontspanningsproduct. Morgen, maar dat is al bijna vandaag, breiden we die zelfde technieken en technologie uit om belangrijke en bruikbare zaken toegankelijk te maken, die nu nog niet toegankelijk zijn voor visueel gehandicapten. Er is nog niets anders bedacht waarmee dat kan.”

Bron: http://www.israel21c.org

Bron:
BlinfoMail juni 2004

 

Reacties: 1

(geen reactie mogelijk)

 
  • Dick Bakker

    Heel interessant artikel. Ik kan niet wchten om die ptplayer te zien/voelen en ook werkend te mogen ervaren. Ga eens effe op de website kijken hoe het precies werkt Leuk geschreven Groetjes Dick

     
     
     
 

Over Challenge-Media

Challenge-Media: Een kritische kijk op nieuws voor mensen met een functiebeperking.

Onbeperkt informatief: Omdat een handicap onze blik op nieuws niet vertroebelt.